Ο Έλληνας σεφ που μαγείρεψε για τον Ομπάμα
Έργα Ελλήνων

Ο Έλληνας σεφ που μαγείρεψε για τον Ομπάμα

Ο Νίκος Πουλμέντης είναι ο νικητής του Αμερικανικού «Chopped 2018» και Executive Chef και συν-ιδιοκτήτης του Oli-vine στη Νέα Υόρκη. Ο διάσημος Έλληνας σεφ έχει φιλοξενηθεί στις σελίδες του περιοδικού «Forbes», όπως και των «New York Times», ενώ είχε επιλεχθεί να μαγειρέψει για τον Λευκό Οίκο και τον Μπαράκ Ομπάμα.

Αν και γεννήθηκε στην Αμερική, από ενός έτους, έζησε στα Κύθηρα με τους γονείς του. Όταν ήταν μόλις δώδεκα χρονών ξεκίνησε η σχέση του με την κουζίνα, με αγαπημένη ενασχόληση να είναι η δημιουργία διαφόρων μεζέδων για την οικογένειά του. Οι γονείς του, βλέποντας το πάθος του για τη μαγειρική, αλλά και το ταλέντο του σε αυτήν, υποστήριξαν τις προσπάθειές του, μετά το Λύκειο, να σπουδάσει σε μαγειρική σχολή της Αθήνας.

 

 

Έτσι, τελείωσε τη Σχολή Τουριστικής Εκπαίδευσης στην Ανάβυσσο, έκανε το στρατιωτικό του ως μάγειρας και, επιστρέφοντας στα Κύθηρα, άνοιξε το πρώτο του εστιατόριο, το οποίο λειτουργούσε επιτυχώς επί 19 ολόκληρα χρόνια.

Πάντοτε σκοπός του είναι η εξέλιξη της μαγειρικής του τέχνης και η βελτίωση των ικανοτήτων του. Για αυτό, στη διάρκεια των χρόνων λειτουργίας του εστιατορίου του, έκανε παράλληλα σεμινάρια στη Γαλλία, στη διάσημη σχολή Le Cordon Bleu, όπου διδάχθηκε όλες τις βάσεις της μαγειρικής. Αργότερα, εργάστηκε για οκτώ μήνες σε ένα εστιατόριο στη Νάπολι και γνώρισε από κοντά τη ναπολιτάνικη κουζίνα, τις συνταγές για διάφορες ζύμες πίτσας, για χειροποίητα ζυμαρικά. Η εμπειρία του αυτή οδήγησε στα εγκαίνια της δικής του πιτσαρίας στα Κύθηρα.

 

 

Κατά τη διάρκεια των πρώτων χρόνων της οικονομικής κρίσης στην Ελλάδα, ο σεφ Πουλμέντης αποφάσισε να μετοικήσει με τη σύζυγό του και την τότε δίχρονη κόρη τους στη Νέα Υόρκη. «Ημουν 37 χρόνων. Τακτοποίησα όλες τις υποχρεώσεις μου στην Ελλάδα και ήρθα εδώ. Χωρίς συγγενείς, σπίτι ή δουλειά. Στην αρχή, μέναμε σε διάφορα ξενοδοχεία. Δεν βρίσκαμε σπίτι να νοικιάσουμε γιατί δεν είχα δουλειά και δεν με ενέκριναν οι ιδιοκτήτες».

Απελπισμένος ως ήταν, συμφώνησε με τη γυναίκα του να επισκεφθούν την Times Square και την επομένη ημέρα θα άλλαζε τα εισιτήρια τους για να γυρίσουν στην Ελλάδα. Μία στάση προτού φτάσουν, γνωρίστηκε με κάποιον που μιλούσε ελληνικά. «Πιάσαμε την κουβέντα και μου είπε: «Δεν μπορώ να σου βρω σπίτι, αλλά μπορώ να σου βρω δουλειά». Μου έδωσε την κάρτα του και έφυγε». Το ίδιο βράδυ, τον πήρε τηλέφωνο και άρχισε να δουλεύει στο εστιατόριο της σεφ Μαρίας Λόη στο Μανχάταν.

 

 

Η υπόθεση «φαγητό» στις Ηνωμένες Πολιτείες, όπως λέει, είναι πολύ διαφορετική, καθώς υπάρχει ένας συνδυασμός φαγητών από ολόκληρο τον κόσμο, τον οποίο και κλήθηκε να μάθει. Παρόλα αυτά, προσπαθεί να εστιάζει στην ταυτότητα του κάθε φαγητού και όχι στον συνδυασμό, που δεν είναι της ιδιοσυγκρασίας του. Έκανε σχεδόν έναν χρόνο για να καταλάβει την Αμερικανική οπτική στο φαγητό και πώς προτιμούν την κουζίνα τους.

Το 2012, μόλις επτά μήνες αφότου μετακόμισε στην Αμερική, επιλέχθηκε να στελεχώσει την ομάδα των σεφ που μαγείρεψε επί τέσσερις ημέρες για τους καλεσμένους του Προέδρου Ομπάμα στην ετήσια δεξίωση για την Ημέρα της Αμερικανικής Ανεξαρτησίας στον Λευκό Οίκο. Ο ίδιος κάνει λόγο για μια από τις πιο δυνατές εμπειρίες της καριέρας του.

 

 

Έφτασε να εργάζεται στο πολύ γνωστό εστιατόριο «Theo’s» και μαγείρεψε για σχεδόν όλες τις διασημότητες, ωσότου το εστιατόριο έκλεισε. Είχε, όμως, ήδη τραβήξει την προσοχή των υπευθύνων της μαγειρικής εκπομπής «Chopped», του τηλεοπτικού δικτύου Food Network, ενός από τους πιο δύσκολους διαγωνισμούς μαγειρικής ακόμη και για τους πιο έμπειρους σεφ. Οι υπεύθυνοι, κατόπιν επικοινωνίας μαζί του, του πρότειναν να συμμετάσχει στο σόου, στο οποίο, έπειτα από έναν χρόνο κάστινγκ, πήρε μέρος και κέρδισε.

«Ανάμεσα στους κριτές για εκείνη την εκπομπή ήταν και η Μάρθα Στιούαρτ. Ήταν πολύ σημαντική και συναρπαστική εμπειρία» εξομολογείται ο Έλληνας σεφ. «Το αστείο ήταν ότι έπρεπε να χρησιμοποιήσω υλικά για να μαγειρέψω τα οποία δεν είχα ξαναδοκιμάσει ποτέ, όπως είναι τα corn dogs. Το έπαθλο ήταν 10.000 δολάρια».

 

 

Από τη νίκη του στο «Chopped», επιλέχθηκε, μαζί με άλλους 15 νικητές, να παίξει στην εκπομπή «Throwdown», ενώ τον έχουν ξανακαλέσει αρκετές ακόμα φορές. Του αρέσει ιδιαιτέρως η τηλεόραση και το θεωρεί εξαιρετικό εργαλείο για να γίνει γνωστή η δουλειά του.

Πλέον, είναι Executive Chef και συν-ιδιοκτήτης του Oli.Vine στην Αστόρια Νέας Υόρκης, με επόμενους στόχους ένα αστέρι Michelin για αυτό, ένα ακόμα εστιατόριο στο Μπρούκλιν και έπειτα στο Μανχάταν.

 

 

Στο Oli.vine, ο επισκέπτης έχει τη δυνατότητα να δοκιμάσει δημιουργική, σύγχρονη ελληνική κουζίνα, βασισμένη στις παραδοσιακές συνταγές αλλά και στα ποιοτικά προϊόντα. Ο μουσακάς, για παράδειγμα, φτιάχνεται με γαρίδες και χτένια, το κλέφτικο, με ψάρι αντί για κρέας, ο (διάσημος πλέον) ταραμάς είναι μαύρος, με τρούφα και μελάνι σουπιάς, τα μακαρόνια είναι χειροποίητα, όπως και το ψωμί, ενώ η «πορτοκαλόπιτα» περιέχει περγαμόντο και τα «νιόκι» κατσικίσιο τυρί αντί για πατάτα.

Ο Νίκος Πουλμέντης συνδυάζει την αγάπη του για την κουζίνα με όλες του τις γνώσεις ώστε να προσφέρει κάτι διαφορετικό στην πελατεία του, καθώς, όπως έχει πει, δεν ήθελε να κάνει πιάτα και γεύσεις που είναι συνηθισμένα και «γνωστά». «Γι’ αυτό και στο μαγαζί δε δίνω, ας πούμε, μπακλαβά που έχουν όλοι, αλλά πορτοκαλόπιτα φτιαγμένη με γλυκό του κουταλιού περγαμόντο που κάνω μόνος μου. Εφτιαξα σούσι με αμπελόφυλλα. Το έγραψαν μάλιστα στο περιοδικό «Forbes»».

 

 

Ο Έλληνας σεφ έχει φιλοξενηθεί και στους «New York Times», σε ένα εκτενές άρθρο με τίτλο «Skip the Bordeaux, Go for the Assyrtiko». Εκεί, συμμετείχε σε μια παρουσίαση εκλεκτών ελληνικών κρασιών. Η παρουσίαση συμπεριλάμβανε food pairing, όπου ο δημοσιογράφος εκθείασε τον μαύρο ταραμά («πεντανόστιμο και δεν έμοιαζε με τίποτα που είχαμε – όλοι όσοι ήμασταν στο τραπέζι – ξαναδοκιμάσει στη ζωή μας»).

Πέρα από την τηλεόραση, στα σχέδιά του βρίσκεται και ένα βιβλίο μαγειρικής, σε συνεργασία με το Πανεπιστήμιο Stony Brook της Νέας Υόρκης και την καθηγήτρια διατροφής Χρύσα Αρκάν: «Είναι έτοιμο και αναμένεται η έκδοσή του. Περιέχει υγιεινές συνταγές, αυθεντικές, με απλές τεχνικές για να μπορούν να τις φτιάχνουν όλοι στο σπίτι. Εδωσα και τις πρωτότυπες συνταγές μου με πολύ μεγάλη χαρά σκεπτόμενος ότι η μαγειρική δεν εξαντλείται στον μαύρο ταραμά, για παράδειγμα».

 

 

Πειραματίζεται συνεχώς στην κουζίνα και φτιάχνει διαρκώς καινούργια πράγματα, ενώ του αρέσει να χρησιμοποιεί ιδιαίτερα υλικά και να συνεργάζεται με φάρμες στα βόρεια της Νέας Υόρκης και του Κονέκτικατ, που είναι για σεφ. Τους δίνει δικούς του σπόρους και του καλλιεργούν λαχανικά και αν τους αρέσουν, τα πουλάνε σε άλλους και του δίνουν ένα ποσοστό δωρεάν. Έχει φτιάξει λευκές μελιτζάνες από σπόρους που πήρε από τη Σαντορίνη, αλλά σε πολύ μικρό μέγεθος, έφερε βραχοσαλάτα από την Κρήτη, ενώ έχει φτιάξει ακόμα και μικροσκοπικές ντομάτες.

Αν και η καριέρα του ήταν μία περιπέτεια με πολλές προκλήσεις, η μαγειρική του έγινε ελπίδα ακόμα και στις χειρότερες εποχές.

ΠΡΟΣΘΕΣΕ ΤΟ ΣΧΟΛΙΟ ΣΟΥ